Combustible en un avión: ¿cómo se sabe la cantidad?

Dentro de un avión entran miles de litros. ¿Cómo saben los pilotos qué cantidad hay? Existen varios métodos para medir la cantidad de combustible en un avión: sistemas visual, mecánico y electrónico.

Los electrónicos indican con certeza y con poca desviación el nivel de combustible dentro del ala de un avión. Los mecánicos también pero no son tan precisos.

Varios sistemas permiten conocer la cantidad de combustible en un avión
Varios sistemas permiten conocer la cantidad de combustible en un avión

Conocer el nivel de combustible en un avión es algo muy importante por razones obvias. Por ello, es necesario saber qué cantidad de combustible tiene el avión para saber distancia máxima, velocidad o altura de vuelo.

Contenido
1 Sistema visual de comprobación de combustible en un avión
2 Sistema mecánico (aforador)
3 Sistema electrónico (condensador variable)

Sistema visual de comprobación de combustible en un avión

cComprobación del nivel de combustible en un avión por visión directa
Comprobación del nivel de combustible en un avión por visión directa

Este método necesita que los tanques de combustible están cerca de la cabina del piloto, ya que este tendrá que comprobarlo de forma visual sin levantarse de su asiento. Consiste en un tubo que cruza de arriba a abajo el exterior del tanque de combustible y que por vasos comunicantes, indica el nivel del tanque.

La altura del combustible dentro del tubo también es la misma que dentro del depósito y junto con una escala, indica el nivel dentro del ala.

Sistema mecánico (aforador)

Un aforador permite conocer el nivel de combustible en un avión
Un aforador permite conocer el nivel de combustible en un avión

El aforador subirá y bajará en función del nivel de combustible dentro del depósito. Al otro lado de la varilla donde se encuentra el aforador, hay una resistencia variable que va modificando la intensidad de un circuito eléctrico de forma que, a diferentes valores de combustible y por ello altura del aforador, la intensidad que circula es diferente y esa intensidad variable mueve un indicador de combustible situado en la cabina.

Sistema electrónico (condensador variable)

Un condensador variable permite conocer el nivel de combustible en un avión

Un condensador variable permite conocer el nivel de combustible en un avión

Esta es la manera más avanzada, compleja y fiable de medir el combustible en un avión. Por ello se usa en la mayoría de aviones comerciales y su precisión es la mayor de todos los sistemas.

En primer lugar consiste en un tubo que forma un condensador eléctrico cuyo dieléctrico (material dentro del condensador) es aire y combustible. Dependiendo de la relación de aire / combustible dentro del tubo, la capacidad de este condensador variará y esa variación será traducida por un circuito electrónico en un nivel de combustible determinado.

Dependiendo de la relación aire - combustible, la capacidad del condensador cambiará
Dependiendo de la relación aire – combustible, la capacidad del condensador cambiará

El tubo puede encontrarse en tres situaciones que diferentes durante el vuelo:

  • Completamente lleno de combustible: el circuito electrónico lo traduce a nivel del tanque de combustible al máximo.
  • Mezcla de aire y combustible: el circuito electrónico lo traduce a nivel del tanque de combustible entre máximo y mínimo.
  • Vacío de combustible o lleno de aire: el circuito electrónico lo traduce a nivel del tanque del combustible al mínimo.

Estos tubos van situados a lo largo del tanque de combustible, colocados de forma vertical:

Situación del medidor de combustible dentro del ala de un avión
Situación del medidor de combustible dentro del ala de un avión

Como se ha comentado, este método es el más fiable, ya que en la práctica, es capaz de medir con una fiabilidad mayor al 99,9%, resultando en una operación segura para el avión.

No conocer el combustible en un avión ha llegado a producir accidentes aéreos. Un ejemplo de ello fue el famoso «planeador de Gimli«, que planeó tras acabarse el combustible en pleno vuelo y pararse sus motores.


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