El funcionamiento de una APU (Auxiliary Power Unit o Unidad de Potencia Axiliar) en un avión es más o menos conocido. Básicamente se compone de una turbina de gas donde se quema oxígeno y queroseno para mover una turbina que acciona a su vez una caja de accesorios donde se encuentran acoplados determinados elementos que producen energía eléctrica y neumática.

Sin embargo, no solo en los aviones se utilizan APU. En las ya retiradas lanzaderas espaciales (space shuttle como el Atlantis, Endeavour, Enterprise…) también se utilizaban estos elementos para generar potencia hidráulica. Una de las mayores particularidades que diferencian una APU de un avión de una de la lanzadera espacial es que en la segunda, el comburente no es oxígeno, debido a que tanto a grandes altitudes como en el espacio no hay oxígeno, por lo que en su lugar, se usa un compuesto químico llamado hidracina (también usado en aviones de combate como el F16) que produce un gas que es el que mueve finalmente una turbina, accionando una caja de accesorios, como en el caso de una APU convencional.


Datos generales de las APU en una lanzadera espacial:

  • Cada lanzadera tiene 3 APU localizadas en la parte trasera de la bodega de carga, debajo del estabilizador vertical.
  • Aunque hay 3 por redundancia, cada APU se encarga de una parte del conjunto de actuadores hidráulicos. (Por ejemplo, la APU 1 se encarga únicamente de la extensión del tren de aterrizaje)
  • Los sistemas hidráulicos que las APU alimentan son los siguientes: Control del vector de empuje mediante el giro de los 3 motores principales, actuación de válvulas de los 3 motores principales, movimiento de las superficies aerodinámicas (alerones, flaps, rudder, speedbrake) en aterrizaje y despegue, desconexión del tanque externo, extensión tren de aterrizaje y dirección de la pata de morro.
  • Cada unidad genera una potencia de 135 CV y pesa unos 140 kg.
  • Se generan 3000 psi de presión hidráulica
  • Con el combustible que llevan almacenado, cada una de ellas pueden funcionar hasta un máximo de 110 minutos.
  • Cada compartimento de APU está calentado para que nunca descienda la temperatura de la APU a menos de 7.2º C (45º F).